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This Week at NASA: Journey to Mars update, Rosetta Mission End and More

NASA Administrator Charlie Bolden joined other leaders of the world's space agencies to discuss the latest technological breakthroughs and developments in space exploration at the 67th International Astronautical Congress, Sept. 26-30th in Guadalajara, Mexico.

Así se dio por concluida la misión Rosetta

La misión europea Rosetta concluyó ayer con el impacto controlado de la sonda sobre la superficie del cometa 67P Churyumov-Gerasimenko, pero todavía hay que analizar muchos de los datos que ha suministrado y que ayudarán a entender la formación del Sistema Solar.

La Agencia Espacial Europea (ESA) informó hoy desde su centro de control de operaciones en Darmstadt, en Alemania, de que la confirmación del final de la misión llegó a las 11:19 horas GMT, cuando dejó de recibir la señal de Rosetta.

Previamente Rosetta había tocado la superficie del cometa 67P Churyumov-Gerasimenko a las 10:39 horas GMT a una velocidad de 3.2 kilómetros por hora y mandó datos durante 40 minutos más.

Los científicos prevén que antes de apagarse, haya rebotado en la superficie del cometa como hizo el módulo Philae pero ahora no será posible saber dónde se encuentra porque se interrumpió la comunicación.

Se prevé que haya impactado sobre una región de fosas activas en la "cabeza" del cometa 67P, una mole de hielo, piedra y polvo de 10,000 millones de toneladas y un volumen de 25 kilómetros cúbicos.

Este cometa fue descubierto en 1969 por los astrónomos ucranianos Klim Churyumov y Svetlana Gerasimenko.

Es el final de la misión Rosetta, que comenzó el 2 de marzo de 2004, y recorrió 6,400 millones de kilómetros hasta llegar al cometa en agosto de 2014.

"Hemos visto el descenso del satélite Rosetta a la superficie del cometa 67P Churyumov-Gerasimenko. Ayer, antes de medianoche, se hizo una maniobra para frenar al satélite y ha descendido una distancia total de 20 kilómetros", dijo a EFE el director adjunto del centro de control de operaciones de ESA, Juan Miró.

"La misión ha sido fantástica tecnológicamente, nadie había aterrizado hasta ahora en un cometa como lo hicimos hace casi dos año y científicamente hay una gran cantidad de datos que van a ayudar a entender cómo se ha formado el Sistema Solar", según Miró.

En su viaje por el Sistema Solar hasta el cometa, Rosetta, que debe su nombre a la piedra que permitió descifrar el lenguaje jeroglífico de los egipcios, recibió el impulso gravitatorio de la Tierra y Marte porque no existe un cohete lanzador capaz de enviar la sonda directamente hasta el cometa.

"Desde el punto de vista tecnológico ha habido varios logros, primero hemos tenido un satélite muy robusto en órbita durante 12 años en un entorno muy agresivo y ha funcionado perfectamente", dijo Miró.

"También poder encontrar el cometa a 500 millones de kilómetros de distancia y a una velocidad entre 50.000 y 100,000 kilómetros por hora. Hemos conseguido, a los diez años, acercarnos al cometa y entrar en su órbita, algo que requiere unos cálculos muy precisos, que se han hecho en el centro de control de operaciones", destacó el ingeniero industrial barcelonés.

El pequeño laboratorio Philae aterrizó en la superficie del cometa en noviembre de 2014 y estudió su composición porque los cometas son los cuerpos celestes más antiguos del Universo y se considera que pudieron haber contribuido a la aparición de la vida en la Tierra en el momento de la gran explosión.

Se descarta que los cometas hayan traído el agua a la Tierra pero, añadió Miró, "se ha visto que el cometa tiene gas argón, que es uno de los componentes de la atmósfera de la Tierra y que posiblemente haya venido a través de colisiones con cometas".

Asimismo Miró destacó la cooperación internacional de más de 50 empresas de catorce países de Europa, que han trabajando juntas, han conseguido poner a Europa a la cabeza de los récord espaciales y "esto indica que los países europeos cuando se juntan y trabajan en colaboración pueden conseguir unos logros tecnológicos enormes".

Gracias a la misión se sabe, explicó Miró, que "la porosidad del cometa es superior al 70 %, lo que significa que está vacío en un 70 % y eso ha confirmado que los cometas están hechos de hielo y polvo y no parece que sean producto de una colisión entre dos planetas o dos objetos celestes más grandes como se pensaba".

Además, "se ha podido analizar la superficie del cometa y la actividad que hay dentro, los fenómenos que llevan a esas eyecciones de plasma, de gas y de polvo y durante más de dos años se ha estado acompañando al cometa adquiriendo todos esos resultados", dijo.

Los expertos prevén que las conclusiones científicas de esta misión, que todavía están por llegar, revolucionen las teorías de cómo se ha formado el Sistema Solar y los cometas.

Se esperaba que tendría moléculas muy sencillas pero se ha visto que el cometa tiene moléculas orgánicas muy complejas con carbono e hidrógeno, que contienen los elementos básicos que pueden llevar a la emergencia de la vida.

Desarrollan tejido que genera electricidad con movimiento

Científicos de la Universidad de Chongqing (China) han desarrollado un nuevo tipo de tejido que puede generar electricidad capaz de alimentar pequeños aparatos a partir del movimiento y de la luz solar, informó la prensa oficial china.

La composición y fabricación del tejido permiten que un trozo de cinco centímetros de largo y cuatro de ancho pueda generar energía suficiente para cargar un teléfono móvil o mantener en funcionamiento un reloj de muñeca con un movimiento constante y en momentos de suficiente luz.

Este tejido está hecho de fibras de poliéster combinadas con una capa de metal y semiconductores para captar y almacenar la energía y con células solares y generadores nanométricos incrustados y es muy fino, con un grosor de apenas 0.32 milímetros.

La capacidad generadora de esta tela se debe a un proceso llamado "efecto triboeléctrico" por el que ciertos materiales adquieren carga eléctrica cuando entran en contacto con otros.

Los investigadores de la Universidad de Chongqing desarrollaron este tejido junto a científicos del Instituto Tecnológico de Georgia (EU) y publicaron sus resultados en la revista científica Nature Energy este mes.

Los científicos chinos explicaron a la prensa local que todavía tienen pendientes las pruebas para determinar cuánto dura esa función en el tejido, pero ya han comprobado que puede doblarse 500 veces sin perder su efectividad.

"El tejido es seguro para el cuerpo humano", recalcó Fan Xing, profesor de ingeniería química de la Universidad de Chongqing, en declaraciones citadas por la agencia oficial Xinhua.

En los océanos hay tres veces más de tipos de virus de lo creído

Los biólogos han elevado a 867 el número de tipos de virus conocidos que viven los océanos, el triple de lo que se creía hasta ahora, según una investigación del Instituto de Ciencias del Mar de Barcelona (ICM-CSIC) y de la Ohio State University (EU) que publica la revista "Nature".

La elaboración de este nuevo catálogo de virus oceánicos aporta nuevos datos sobre su relevancia ecológica en la naturaleza y ha descubierto muchos genes funcionales en los virus que tienen un papel biogeoquímico en el océano.

El estudio ha concluido que las entidades biológicas oceánicas más pequeñas, los virus, aparte de muy abundantes, son mucho más diversos de lo que se pensaba, y son mediadores y moduladores de funciones biogeoquímicas oceánicas esenciales.

El trabajo ha sido posible gracias a las muestras recogidas por las expediciones Tara Oceans y Malaspina-2010, que dieron la vuelta al mundo estudiando los océanos.

Los investigadores recogieron muestras de los océanos Atlántico, Pacífico e Índico y del mar Mediterráneo, desde la superficie hasta los 4,000 metros de profundidad, y en las muestras recogidas, concentraron los virus y utilizaron herramientas bioinformáticas para analizarlos.

"Hemos logrado reconstruir y catalogar una gran cantidad de virus genéticamente diferentes que se agrupan en grupos que comparten propiedades similares", explicó en un comunicado del ICM-CSIC el profesor Simon Roux, del laboratorio del profesor Matthew Sullivan, en la Ohio State University, que ha liderado el trabajo.

"Este trabajo no sólo ha generado un catálogo relativamente completo de los virus oceánicos sino que también revela nuevos mecanismos con los que cuales los virus modulan los gases de efecto invernadero y la energía en los océanos", apostilló Sullivan.

El trabajo ha utilizado las herramientas de la metagenómica y la bioinformática para unir los fragmentos de ácidos nucleicos de las muestras como si fueran un rompecabezas, con lo que se genera un "virioma del océano".

Los investigadores han identificado 15,222 poblaciones virales que se pueden agrupar en, como mínimo, 867 grupos con propiedades similares, y muy diferentes unos grupos de otros.

"Esto triplica el número de virus oceánicos conocidos", afirmó la investigadora del ICM Silvia G. Acinas.

"De estos 867 grupos, 38 son abundantes y comprenden la mayor parte de virus oceánicos. Y dos tercios de las 15,222 poblaciones se describen por primera vez en este trabajo", precisó.

Según la investigadora del ICM y coordinadora de la investigación en virus en la expedición Malaspina, Dolors Vaqué, "estos resultados servirán para entender mejor el papel de los virus en las redes tróficas microbianas".

Los investigadores también han detectado en los genomas de los virus varios cientos de genes funcionales, que tienen un papel biogeoquímico en el océano y que provienen de los huéspedes de los virus.

"Cada vez que un virus infecta una célula del océano, además de la infección, le puede aportar genes nuevos, con lo que los virus intervienen en los ciclos del nitrógeno y del azufre, probablemente modulando el funcionamiento de estos ciclos en el océano", puntualizó José María Gasol, profesor de investigación del ICM y coordinador de la investigación en microorganismos en la expedición Malaspina.

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